Do’s and Don’ts of Finnish invitation Etiquette

Statue of a frozen student

Statue of the frozen student by Jekurantodistaja

Probably one of the main difficulties I have faced when moving to Finland was to make friends. What I noticed mainly is that men are extremely shy generally speaking and not so talkative. Women, on the other hand, are usually more social but it is also difficult to break into their comfort zone. It can take several years to even gain the trust or be invited inside a Finn’s home.

The Finns I know like to tell me that once you gain their friendship, it is for a lifetime. You need to earn it in a way.

Congratulations ! You have finally managed to make a Finnish friend (=Ystävä in Finnish) & you are invited to his/her place.

What to expect ? How to behave ? Here is the top 10 of things to know when you are a guest in Finland:

1. Offering a bottle of alcohol will be highly appreciated as it is quite expensive in Finland due to the taxation policy on luxury goods. Finns drink lots of beer or even Koskenkorva (local vodka). More and more are familiarizing with wine.

2. Remove your shoes when you come in! The winter is harsh in the big North so you don’t want to bring the cold inside the warm house of your new friend.

3. Don’t feel uncomfortable with silences. Locals appreciate some silences during conversation. It leaves some time to think about what has been said and some room for the other person to add anything to the topic if he wishes to do so.

4. You can talk pretty much about anything with Finns! Very few topics might lead to choppy conversation depending on the person you talk to. Here after are the sensitive ones that could be touchy: Racism in Finland, Russia VS Finland / Continuation war.

5. Good topics of conversation are: Cross country skiing, Ice Hockey, Sailing, Fishing, the Finnish educational system (the best in the world), the Weather, Travelling, everything related to Nature & Sauna…

6. Your host might say “Kiitos” (=thank you) after having eaten to thank you for the great company.

7. You can be invited to have a Sauna after dinner. If the host shares the same gender as you, the swim suit is prohibited of course. You don’t want to be seen as an unhygienic person. (Sauna article over here)

8. It’s ok to drink ridiculous quantities of alcohol in Finland, so be prepared to have an “open-minded” attitude towards it.

9. The host can request a small fee after dinner. For them it’s no big deal.

10. Avoid taking the car…

*

Probablement l’une des principales difficultés que j’ai rencontré lors de mon arrivée en Finlande, c’ était de me faire des amis Finlandais. Ce qui frappe au premier abord, c’est  la timidité des hommes; d’une manière générale, ils ne sont pas très bavards. Les femmes, en revanche, sont plus sociables, mais il est également plus difficile de se faire une place dans leur zone de confort. La confiance et l’amitié se construisent au fil des mois voire des années.

Les Finlandais que je connais se plaisent à m’expliquer qu’une fois l’amitié gagnée, c’est pour la vie. Ca se mérite en quelque sorte ici.

Félicitations! Vous avez finalement réussi à vous faire un ami Finlandais (= Ystävä en finnois) et vous êtes invité chez lui / elle.

À quoi s’attendre? Comment se comporter? Voici le top 10 des choses à savoir lorsque vous êtes convive en Finlande:

1. Offrir une bouteille à son arrivée sera très apprécié car les prix de l’alcool sont assez élevés en raison de la politique de taxation sur les produits de luxe. Les Finlandais préfèrent la bière en général mais la Koskenkorva (vodka locale) a aussi la cote. De plus en plus, les gens se familiarisent aussi avec les vins.

2. On oublie pas d’enlever ses chaussures avant d’entrer! L’hiver est rude dans le grand Nord. Vous ne voulez donc pas inonder l’intérieur de la maison chaleureuse de votre nouvel ami.

3. Ne soyez pas mal à l’aise face au Silence. Les gens valorisent les silences entre les bribes de conversation. Ca laisse le temps de réfléchir à ce qui a été dit et permet à l’autre personne d’ajouter quelque chose au sujet s’il le souhaite.

4. Vous pouvez parler à peu près de tout et n’importe quoi avec les Finlandais! Très peu de sujets pouvent conduire à une conversation houleuse (en fonction bien sûr de la personne à laquelle on s’adresse). Ci-après sont les sujets à éviter: le racisme en Finlande, la relation Russie / Finlande: Guerre de Continuation.

5. Les bons sujets de conversation sont: ski de fond, hockey sur glace, la voile, la pêche, le système éducatif Finlandais (le meilleur au monde), la météo, les voyages, tout ce qui touche à la nature et au sauna …

6. Ne soyez pas surpris si votre hôte vous remercie après avoir fini son assiette, c’est pour la compagnie que vous lui avez apporté.

7. Vous pouvez être invité à prendre un sauna après le dîner. Si l’hôte est du même sexe que vous, faites tomber le maillot de bain. Vous ne voulez pas être vu comme un malpropre. (Article Sauna par ici)

8. Il est sociétalement acceptable de boire des quantités astronomiques d’alcool ici, alors soyez prêt à être “ouvert d’esprit”.

9. L’hôte est en droit de vous demander une participation financière, ou somme modique à la fin du dîner.

10. Evitez de conduire …

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15 thoughts on “Do’s and Don’ts of Finnish invitation Etiquette

  1. Love it, that’s all so true! And indeed, we Finns are slowly starting to taste wines. (I’m a Finn completing an exchange year in France and have finally learned to like wine, let’s see how much I’ll miss it when I return home this summer.)

  2. “L’hôte est en droit de vous demander une participation financière, ou somme modique à la fin du dîner.” Ah ben ça, c’est la meilleure ! Je n’ai jamais vu ça, et c’est la première fois que j’en entends parler (et pourtant je vis ici depuis un sacré bout de temps). Quel genre d’amis avez-vous ? Ils ont l’air sympa en tout cas 😉 Genre à la fin du dîner, attention à la douloureuse 😀

    • Bonjour La Fronde? Merci d’avoir partagé ton opinion sur cet article. Je trouve ta réaction typiquement Francaise, ca l’a rend donc très intéressante de mon point de vue. Je côtois les Finlandais au travail, dans ma vie familiale à travers mon compagnon et dans ma sphère d’amis. Je discute fréquemment avec des amis qui ont la double nationalité Francaise / Finlandaise donc une expérience personnelle familiale plus approfondie que moi sur le sujet.
      Cette partie de mon article, je le confirme et le valide. 🙂 En Finlande, ce n’est pas vu de facon négative comme ca peut l’être en France. Et typiquement, lorsque tu invites, il n’est pas choquant non plus de partager les frais en demandant à ses invités de ramener le dessert et le vin par exemple. A bientôt sur le blog j’espère !

      • Merci pour la réponse ! Oui, je suis d’accord quand c’est convenu à l’avance (surtout s’il s’agit d’amener une bouteille de vin ou le dessert, ou bien si un seul fait les courses pour tout le monde). Mais comme tu l’as écrit, ça donnait vraiment l’impression que ton hôte te demande de payer ton repas au moment de se lever de table (ou de partir) : c’est ça que je n’ai jamais vu encore, même en Finlande, où je ne côtoie pour ma part quasiment que des Finlandais 😉

  3. thanks for sharing your inputs. but asking for a small fee for a dinner, is that in a student context or are we talking about adults with stable income? To me it is not a hospitality really 😉

    • Hi Kam! Of course it depends on the persons. But I tend to think it’s a general thing. Even in the families sometimes. Cultures have different vision of hospitality 🙂 Thanks a lot for your visit and hope to see you around soon! 🙂

  4. Hmm, we are a Finnish couple and neither of us have heard that a Finnish host would ask to share the costs after the meal. We have experience of living in Latin countries in Europe and in Latin America and we feel it’s normal in all these countries that you bring a bottle of wine or you ask the host if you can bring something. Sometimes in Latin America if you make a barbecue together different guests are asked to bring an item and we have felt it’s like in Finland when organizing a picnic or going together to the summer cottage.

  5. It’s not common at all to ask for a fee after dinner, it’s only done when there’s a bigger group of people sharing, party or students cooking together, that kind of thing where everyone pays a part of the bill, or bring something (agreed beforehand) to the party. But in families, never.

    The thank you is actually something a guest says, you’re supposed to thank the person who made the food. If you don’t, you are being rude though of course non-Finnish person is forgiven 🙂

  6. A really nice article! I enjoyed reading this very much. I must add that I do disagree with the fact that the host may ask for a small fee after dinner. I agree with some of the previous comments, where it may be asked (still rather unlikely) if it a group of students preparing a meal for some friends.
    I am Finnish and have never come across this type of a situation before. I find it interesting that you have mentioned it here, which leads me to believe that perhaps this is something you have experienced more than once??? Or perhaps it was a misunderstanding.

    In any case, a wonderful article. I enjoy reading your posts!

  7. Nice blog and story, but I have to say that I have never heard anyone asking for a fee after a meal, in Finland. As someone already mentioned, it’s common that students devide the costs but when ever I invite friends over or attend friends’ dinner parties, never ever is there any talk about a fee, not to mention family dinners. I usually ask if I may/should bring something with me (sidesallad, dessert etc) but never have I been asked to pay… Not sure when you have experience that but sounds strange to me.

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